Semimetales

Polonio


Fecha de descubrimiento
1898

Descubierto por
Marie Curie y Pierre Curie

Origen del nombre
El nombre proviene de Polonia, el país en el que nació Marie Curie

Grupo
Semimetales
# Grupo 16 Punto de fusión 254 °C, 489 °F, 527 K
Periodo 6 Punto de ebullición 962 °C, 1764 °F, 1235 K
Número Atómico 84 Densidad (g/cm3) 9,20
Configuración Electrónica [Xe] 4f145d106s26p4 Masa atómica relativa
209,98
Bloque p Isótopos clave 209Po, 210Po

Historia

El polonio fue extraído por Marie Curie y Pierre Curie en 1898 tras varios meses de trabajo. Este elemento ya había sido proyectado por Dmitri Mendeléyev, quien describió correctamente que el elemento siguiente al bismuto tendría un peso atómico cercano a los 212. El gran esfuerzo de los Curie para encontrarlo se debió a que este elemento es supremamente raro en la Tierra. Aun así, consiguieron extraerlo de la uraninita, un mineral del uranio (U3O8) que contiene trazas ínfimas de polonio, a razón de partes por mil millones. Los Curie consiguieron entonces aislar el isótopo polonio-209, el cual tiene una vida media de sólo 103 años. Más tarde, con la llegada de los reactores nucleares, se hizo más fácil obtener polonio al bombardear bismuto con neutrones.

Propiedades y abundancia

El polonio es un semimetal gris y radioactivo. Con una abundancia de 0,0000000002 ppm en la corteza terrestre, el polonio es uno de los elementos más raros y difíciles de encontrar en el planeta. Esto se debe a que todos sus isótopos tienen una vida media corta. Aun así, se puede encontrar en minerales de uranio porque hace parte de la cadena de desintegración de este. De todas maneras, no es económico extraerlo de estos minerales, en donde se encuentra a razón de 0,1 mg por tonelada métrica. Así que este elemento se obtiene normalmente al bombardear bismuto -209 con neutrones para obtener bismuto-210, el cual después se desintegra en polonio. En la actualidad, todo el polonio que se produce en el planeta proviene de Rusia. Este elemento no tiene una función biológica determinada y es sumamente tóxico para la salud por su radiactividad.

Usos

El polonio tiene pocas aplicaciones por las características antes descritas. Debido a que es un emisor de radiación alfa, se cubren discos de acero inoxidable con una película de polonio para crear fuentes de partículas alfa. Estas son útiles para dispositivos antiestáticos y para fines investigativos. Dado que tan sólo un gramo de este elemento se calienta hasta los 500 °C por la radiación alfa que emite, se usa como fuente de calor en equipos espaciales. El polonio también se puede alear con berilio para crear fuentes de neutrones.

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