Actínidos

Uranio


Fecha de descubrimiento
1789

Descubierto por
Martin Heinrich Klaproth

Origen del nombre
El nombre proviene del planeta Urano

Grupo
Actínidos
# Grupo Actínidos Punto de fusión 1135 °C, 2075 °F, 1408 K
Periodo 7 Punto de ebullición 4131 °C, 7468 °F, 4404 K
Número Atómico 92 Densidad (g/cm3) 19,1
Configuración Electrónica [Rn] 5f36d17s2 Masa atómica relativa
238,02
Bloque f Isótopos clave 234U, 235U, 238U,

Historia

La uraninita (U3O8) ya era conocida desde la Edad Media, pues se podían encontrar algunas veces en las minas de plata. A partir de este mineral, el químico alemán Martin Heinrich Klaproth consiguió extraer óxido de uranio en 1789, tras disolver la uraninita en ácido nítrico y luego precipitar la sustancia resultante. El óxido era de un color amarillo y Heinrich Klaproth acertó al afirmar que era el óxido de un nuevo elemento, pero fue incapaz de obtener uranio metálico al intentar calentarlo con carbón. La primera muestra de uranio metal la obtuvo el químico francés Eugène Peligot en 1841, luego de calentar tetracloruro de uranio con potasio. Aun así, sólo se supo de la radioactividad de este elemento en 1896, cuando el químico francés Henri Becquerel dejó un puñado de uranio sobre una placa fotográfica sin exponer, la cual se nublo con el paso del tiempo. De esta manera, Becquerel descubrió la radiactividad.

Propiedades y abundancia

El uranio es metal radiactivo de color plateado. De este elemento, los isótopos más comunes en la naturaleza son el uranio-238, el uranio-235 y el uranio-234, los cuales puede encontrarse en distintos minerales, tales como la uraninita, la carnotita y la branerita. Además, puede hallarse en arenas de monacita y rocas de fosfato. En su estado metálico, puede obtenerse al reducir haluros de uranio junto con metales del grupo 1 o 2, o bien reduciendo óxido de uranio con aluminio o con calcio. De esta manera, se producen al año hasta 41 mil toneladas de uranio, siendo sus tres mayores productores Kazajistán, Canadá y Australia. Con una abundancia de 1,3 ppm en la corteza terrestre, las mayores reservas de uranio se encuentran en Australia, Kazajistán y Canadá. El uranio no tiene una función biológica determinada, pero es tóxico para el cuerpo humano.

Usos

El uranio es uno de los elementos más importantes para la vida humana de los últimos siglos, pues es la principal fuente de energía nuclear. De los isótopos naturales del uranio, el utilizado como combustible fisionable es el uranio-235, pues es capaz de soportar una reacción en cadena dentro de los reactores nucleares. En estos, la reacción es regulada con materiales capaces de absorber neutrones. El calor producido por el combustible enriquecido con uranio se usa para producir vapor y hacer girar unas turbinas capaces de producir energía eléctrica. Dentro de un reactor reproductor, el uranio-238 se puede usar para atrapar neutrones y ocasionar una desintegración beta negativa, convirtiendo el uranio en plutonio-239. Con este elemento también se pueden realizar reacciones en cadena. De igual forma, a partir de la desintegración radiactiva del uranio se pueden crear otros elementos transuránicos. Además de estas aplicaciones, el uranio se usa para fabricar armas nucleares y alimentar submarinos nucleares. Por su parte, el uranio empobrecido se usa como contrapeso en aeronaves, como lastre en algunas las embarcaciones y como material para producir armaduras y municiones.

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